Le Crédit Mutuel (CM) a pris le contrôle du groupe L'Est Républicain à la suite d'un conseil d'administration du journal qui a validé la cession des 43% de parts du PDG Gérard Lignac à la banque fédérative, a indiqué jeudi le groupe de presse dans un communiqué.

Le CM, qui détiendra 80% des votes du groupe en assemblée générale, devient le premier groupe de presse quotidienne régionale français.

La cession est toutefois soumise à la condition suspensive de l'accord de l'Autorité de la concurrence, à laquelle le dossier va être transmis, a ajouté le groupe.

Le CM possédait déjà 48% du groupe après le rachat des actions de Groupe Hersant Media (GHM) fin octobre. Des petits porteurs se partagent les 10% restants.

Joint par l'AFP avant le conseil d'administration, Gérard Lignac, 82 ans, PDG depuis 1983, avait estimé qu'il fallait "savoir s'arrêter à temps".

"Je me réjouis que le nouveau propriétaire se porte bien financièrement et qu'il soit français: je suis un vieil homme pour qui la patriotisme a un sens", avait-il ajouté.

Le processus de vente des actions de la famille Lignac passera ensuite par une réunion des actionnaires, qui devrait avoir lieu dans le courant du mois de décembre, selon une source syndicale. Il devra ensuite être validé par la Direction générale de la Concurrence, de la Consommation et de la Répression des Fraudes.

Le Crédit Mutuel, banque fédérative de l'Est de la France, est déjà propriétaire des quotidiens Le Progrès, Le Dauphiné Libéré, Le Bien Public et Le Journal de Saône-et-Loire, qui forment le groupe EBRA (Est-Bourgogne-Rhône-Alpes). La banque possède également 80% du journal L'Alsace (Mulhouse) et 100% du Républicain lorrain (Metz).

En s'emparant des quatre titres du groupe - L'Est Républicain, Les Dernières nouvelles d'Alsaces, Vosges Matin et Le journal de la Haute-Marne -, il est désormais propriétaire de l'ensemble des journaux de l'Est qui, réunis, ont une diffusion payée de près d'1,2 million d'exemplaires, selon les derniers chiffres de l'OJD.

"Nous resterons vigilants quant aux projets de mutualisation des contenus des journaux appartenant au Crédit mutuel", a mis en garde le représentant du Syndicat national des Journalistes (SNJ) à L'Est Républicain, Eric Barbier, qui participait au conseil d'administration.