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Challenge européen: les rôles sont inversés en demi-finales

Challenge européen: les rôles sont inversés en demi-finales
Simon Mannix, manager néo-zélandais de Pau, donne des instructions lors du match de Top 14 face à Castres au stade Pierre-Fabre, le 3 mars 2018 REMY GABALDA

Pau et Newcastle, meilleures équipes de la phase de poules, semblaient les candidats désignés pour s'affronter à Bilbao en finale du Challenge européen. Mais Cardiff et Gloucester, vainqueurs à l'extérieur en quarts de finale, ont avec cela gagné l'avantage de recevoir lors des demi-finales vendredi et samedi.

Battu deux fois et devancé par Pau dans la poule 3, Gloucester, finaliste la saison passée face au Stade Français, a renversé la situation en s'imposant en quarts à Galway, bastion du Connacht (33-28).

Le vainqueur de l'édition 2015 est désormais en position idéale pour rallier une troisième finale en quatre ans puisque ce succès à l'extérieur lui donne le droit de recevoir Newcastle vendredi pour un duel anglo-anglais.

Si les Falcons (4e) devancent légèrement le club du sud-ouest anglais (6e) en Premiership, leur dernier déplacement s'est soldé par un échec chez le modeste Worcester (27-13). A l'inverse, Gloucester reste sur une large victoire à domicile face aux Harlequins (37-9).

Porté par son flanker Josh Navidi, Cardiff a également bousculé la hiérarchie en éliminant Edimbourg (20-6) à Murrayfield. La formation de la capitale galloise, titrée en 2010 face à Toulon, n'est pas la plus impressionnante sur le papier mais aura l'avantage du terrain à l'Arms Park.

Et la Section Paloise, en face, est dans le dur après une défaite cuisante à domicile face à Agen (22-33) qui compromet grandement ses chances de qualification pour les barrages du Top 14.

Les Béarnais ont perdu gros avec ce match puisqu'ils devront aussi se passer en terre galloise de leur ouvreur néo-zélandais Colin Slade, blessé à une cuisse et dont la saison est "probablement terminée", selon le président du club Bernard Pontneau.

Le programme des demi-finales

Vendredi

(20h45 françaises) Gloucester - Newcastle

Samedi

(14h00) Cardiff - Pau

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