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Ebola: portrait d'un virus tueur

Ebola: portrait d'un virus tueur
Un homme se fait vacciner contre Ebola dans un centre de traitement à Goma, le 17 juillet 2019Pamela TULIZO

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Ebola, déclaré mercredi comme une "urgence" sanitaire mondiale par l'OMS en raison de l'épidémie en cours en RDC, est un virus redoutable pour l'homme, ses épidémies ayant fait au total environ 15.000 morts depuis 1976.

- D'où vient le virus? -

Le virus Ebola est identifié pour la première fois en 1976 en République démocratique du Congo (RDC, à l'époque Zaïre). Ce virus de la famille des filoviridae (filovirus) doit son nom à une rivière du nord du pays, près de laquelle la première épidémie a éclaté.

Cinq "sous-types" distincts de virus Ebola ont depuis été répertoriés: Zaïre, Soudan, Bundibugyo, Reston et Forêt de Taï. Les trois premiers sont à l'origine d'importantes épidémies sur le continent africain.

- Comment se transmet-il? -

Le virus circule parmi les chauve-souris mangeuses de fruits, considérées comme l'hôte naturel d'Ebola mais elles ne développent pas la maladie.

D'autres mammifères comme les grands singes, les antilopes ou les porcs-épics peuvent le véhiculer puis le transmettre à l'homme.

Lors d'une épidémie, Ebola se transmet entre humains par contacts directs et étroits. Une personne saine est contaminée par les "fluides corporels" d'une personne malade: sang, vomissures, matières fécales...

Contrairement à la grippe, ce virus ne peut pas se transmettre par voie aérienne. Aussi Ebola est-il moins contagieux que de nombreuses autres maladies virales.

Mais ce virus est redoutable en raison de son "taux de létalité" très élevé: il tue en moyenne environ la moitié des personnes qu'il atteint, selon l'OMS.

- Quels symptômes? -

Après une période d'incubation de 2 à 21 jours (en moyenne autour de cinq jours), Ebola se manifeste par une brusque fièvre, avec une faiblesse intense, des douleurs musculaires et articulaires, des maux de tête et de gorge et, dans certains cas, des hémorragies.

Des séquelles ont été fréquemment observées chez les survivants: arthrite, problèmes de vue, inflammation de l'oeil et troubles de l'audition.

- Quels traitements? -

Il n'existe actuellement aucun vaccin ni traitement commercialisé pour faire face à Ebola, mais plusieurs pistes sont à l'essai.

Un vaccin expérimental a été mis au point à la suite de la terrible épidémie d'Ebola qui a frappé l'Afrique de l'Ouest entre fin 2013 et 2016, causant plus de 11.300 morts.

Un essai de grande ampleur conduit par l'OMS en Guinée en 2015 a montré qu'il était très protecteur, mais seulement contre l'une des souches de virus.

Ce même vaccin est actuellement utilisé dans une campagne de vaccination ciblée en RDC où une épidémie sévit depuis la mi-2018.

- La pire épidémie entre 2013 et 2016 -

Partie du sud de la Guinée en décembre 2013, l'épidémie la plus violente de l'Histoire avait fait jusqu'en janvier 2016 plus de 11.300 morts pour environ 29.000 cas recensés, selon l'OMS. Les victimes étaient concentrées à plus de 99% au Liberia, en Sierra Leone et en Guinée.

L'actuelle épidémie en RDC a démarré le 1er août 2018 dans la province du Nord-Kivu avant de s'étendre. Deux cas ont été enregistrés en juin 2019 en Ouganda et un premier cas en juillet dans la deuxième ville du pays, Goma.

Le dernier bilan de l'OMS pour cette épidémie fait état de 1.676 morts pour 2.512 cas. C'est la dixième épidémie qui touche le sol congolais et la deuxième plus grave en Afrique après celle de 2013-2016 en Afrique de l'Ouest.

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