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Super Bowl: New England-LA Rams, à la chasse aux records

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Tom Brady, le "serial winner" de New England ou Sean McVay, l'entraîneur-prodige des inattendus Los Angeles Rams: qui sera le héros du Super Bowl, la grande finale de la Ligue nationale de football américain (NFL) dimanche (18h30 locales, 23h30 GMT, lundi 00h30 françaises) à Atlanta?

C'est l'événement sportif, plus encore que la finale NBA ou les World Series de baseball, que tous les Américains, ou presque, ne rateraient sous aucun prétexte, un show démesuré avec son lot de controverses qui sera encore suivi par plus de 100 millions de téléspectateurs américains.

Mission remplie pour le traditionnel spectacle de la mi-temps où ont chanté les plus grands, de Madonna à Michael Jackson, en passant par les Rolling Stones: le groupe Maroon 5 a accepté d'en être la tête d'affiche, contrairement à d'autres stars américaines qui ont voulu protester contre le sort réservé par la NFL au joueur Colin Kaepernick, sans équipe depuis qu'il a lancé un mouvement de protestation contre les violences policières.

La politique, ou toute forme d'hostilité envers Trump, ne devrait pas s'inviter durant ce show ou même dans les spots publicitaires diffusés pendant la rencontre et monnayés à prix d'or (5,24 M de dollars les 30 secondes).

Le président américain a évoqué le Super Bowl dans une interview diffusée dimanche matin sur CBS pour avouer qu'il était soulagé de voir son fils cadet, Barron, jouer au football ("soccer"), plutôt qu'au football américain, "un sport dangereux".

Sur le terrain, Brady et ses Patriots, fidèles à ce rendez-vous pour la troisième année de suite, sont favoris des bookmakers face aux Rams, un seul titre à leur palmarès.

Dans le Mercedes-Benz Stadium d'Atlanta aux lignes futuristes dont le toit rétractable sera fermé durant la rencontre alors que la température extérieure sera de 10°C, 75.000 spectateurs qui ont déboursé en moyenne 7000 dollars (6100 euros), sont assurés de voir tomber un, voire plusieurs records.

Brady peut conduire New England à un sixième sacre, ce qui ferait de la franchise de la région de Boston l'équipe la plus titrée de l'Histoire, à égalité avec Pittsburgh.

- 9e Super Bowl, 6e titre? -

Le quarterback à la gueule d'ange, époux à la ville de l'ancienne mannequin Gisele Bündchen, deviendrait, en cas de succès, à 41 ans le doyen des vainqueurs du Super Bowl et surtout le joueur le plus titré.

"The Greatest" (le plus grand) disputera son neuvième Super Bowl, plus que chacune des autres franchises de la NFL, hors New England (11); il a remporté quatre fois le trophée de MVP (meilleur joueur) du Super Bowl; il a distillé 18 passes de touchdown lors de ses huit précédentes finales.

Dix-sept ans après avoir soulevé pour la première fois le trophée Vince Lombardi, lors d'une finale remportée sur le fil (20-17) face aux Rams encore basés à St Louis, Brady est "plus motivé que jamais".

"Se qualifier pour le Super Bowl, c'est difficile. Le gagner, c'est difficile. Je suis conscient de la chance que j'ai de me retrouver à nouveau dans cette situation, car on ne sait jamais si on en disputera un autre", a rappelé Brady, dont l'équipe avait perdu la finale (41-33) contre Philadelphie l'an dernier.

Et ce n'est pas fini, puisque à son âge canonique dans un sport aussi traumatisant que le football américain, Brady ne rangera pas définitivement son casque dimanche soir.

- "La star, c'est l'équipe" -

"Quand je ne jouerai plus bien, je passerai à autre chose (...) mais en attendant, je vais continuer à jouer, à m'amuser et à essayer de gagner des matches", a-t-il prévenu.

Pour faire chuter ce monument, les Rams disposent d'une défense intraitable, avec Aqib Talib, un "cornerback" passé par New England (2012-13), et l'imposant Aaron Donald (1,85 m pour 129 kg), élu samedi meilleur défenseur de NFL.

Ils ont aussi un quarterback de 24 ans, Jared Goff, qui a déjà permis à son équipe de marquer 32 touchdowns, et l'insaisissable "running back" Todd Gurley.

Mais l'atout-maître des Rams est au bord du terrain: c'est l'entraîneur Sean McVay, 33 ans, soit... 33 de moins que son vis-à-vis de New England, le très respecté Bill Belichick.

McVay avait 30 ans quand il a pris la direction des Rams et il peut devenir le plus jeune coach à remporter le Super Bowl.

Il a transformé en deux saisons une équipe privée des play-offs entre 2005 et 2016 en redoutable machine à gagner.

"Dans le football américain, ce qui est spécial, c'est de faire partie de quelque chose qui est plus grand que soi, la star de l'équipe, c'est l'équipe", a-t-il rappelé.

Les Rams sont déjà assurés de rentrer dans l'Histoire du Super Bowl, grâce à Quinton Peron et Napoleon Jinnies, deux "pom-pom boys" qui ont intégré cette saison leur troupe de danseuses et assureront l'animation le long du terrain, du jamais-vu en NFL.

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