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Une vague de froid polaire frappe le nord des Etats-Unis

Plusieurs millions d'habitants du nord des Etats-Unis, confrontés à une vague de froid historique, s'apprêtaient à braver des températures encore plus glaciales mercredi, jusqu'à -50 degrés Celsius en ressenti, provoquant fermetures d'école, suspensions de distribution du courrier ou perturbations du trafic aérien.

Les habitants de la région du "Midwest" devraient se réveiller avec -21 degrés Celsius en ressenti à Pittsburgh en Pennsylvanie, à l'est du pays, -45 à Chicago ou encore -50 à Grand Forks, dans le Dakota du Nord, non loin de la frontière avec le Canada, selon les prévisions de la chaîne météo Weather Channel.

Face à la détérioration des conditions météo, la poste américaine, le US Postal Service, a indiqué suspendre sa distribution de courrier dans six Etats de cette région, a rapporté la chaîne CNN. Il s'agit de l'Illinois, l'Iowa, le Minnesota, le Dakota du Nord, Dakota du Sud et le Wisconsin.

"Attendez-vous à des températures glaciales, un froid mordant et des températures ressenties potentiellement mortelles", a prévenu le National Weather Service, la météorologie américaine.

Le vent glacial descendu du cercle arctique et qui se dirige vers la côte Est du pays a déjà fait au moins trois morts, selon les médias.

Des dizaines de millions de personnes sont concernées par cette alerte au grand froid lancée dès lundi dans plusieurs Etats du "Midwest", du Dakota du Nord à l'Ohio, qui pourraient enregistrer les températures les plus basses depuis vingt ans, selon Weather Channel.

- "La belle région du Midwest" -

"Dans la belle région du Midwest, les températures ressenties atteignent -60 degrés (Farenheit, -51 Celsius), le plus froid jamais enregistré", avait averti lundi soir le président Donald Trump, en remettant en cause une nouvelle fois l'impact des activités humaines sur le changement climatique: "Que diable se passe-t-il avec le réchauffement climatique mondial? S'il te plaît, reviens vite, on a besoin de toi!".

"Les tempêtes hivernales ne prouvent pas que le réchauffement climatique n'arrive pas", a répliqué sur Twitter l'Agence océanique et atmosphérique (NOAA), notamment chargée du service météorologique, avec à l'appui un dessin montrant que l'augmentation de la température des océans était justement responsable de ces épisodes de froid.

Les villes de Des Moines (Iowa), Chicago et Milwaukee devraient subir des températures pouvant tomber à -29 degrés Celsius.

Pour Chicago, ce serait la première fois depuis janvier 1994, selon les statistiques de la chaîne météo. A l'aéroport O'Hare de la métropole, surnommée la "ville des vents", il a neigé quotidiennement depuis le 17 janvier, soit 13 jours d'affilée, un record depuis l'hiver 1978-1979.

"Il fait vraiment froid", a affirmé à l'AFP Michael Newell, un habitant de Chicago, qui déneigeait son allée pour tenter de sortir sa voiture. "J'aurais de la chance si je peux le faire aujourd'hui", a-t-il expliqué.

A Minneapolis (Minnesota), les autorités ont ouvert des centres d'hébergement d'urgence dans les bâtiments publics et les bibliothèques, alors que les passagers des bus et des trains pourront rester à l'abri pour se réchauffer.

- "Engelures sur la peau" -

La vague de froid sera accompagnée de fortes rafales de vent qui pourraient "provoquer des engelures sur la peau découverte en quelques minutes", selon la chaîne météo.

Le froid, couplé à la neige tombée en abondance, a provoqué dès lundi la fermeture des écoles dans le Wisconsin, le Michigan, l'Indiana, l'Illinois et l'Iowa, alors que les églises et les centres sociaux ont annulé leurs activités périscolaires.

Dans le Wisconsin, les tribunaux et la plupart des administrations ont fermé dès lundi.

Plus de 2.000 vols nationaux ou internationaux ont été annulés pour mardi et mercredi, selon le site spécialisé FlightAware.

A Winnipeg dans le Manitoba, l'une des provinces canadiennes les plus touchées par la vague de froid, les températures ressenties pendant la journée de mardi ont avoisiné les -50 degrés. La plupart des écoles de la province sont restées fermées toute la journée, une situation exceptionnelle dans une région où les établissements scolaires restent généralement ouverts même par des températures de -30 degrés.

La tempête a commencé à frapper Montréal mardi avec des vents de plus de 50 km/h, qui pourraient faire chuter le mercure jusqu'à -27 degrés Celsius, selon la météorologie nationale.

Il a aussi neigé dans le nord-est des Etats-Unis mardi après-midi. Dans la région de la capitale fédérale Washington, les administrations fédérales et les écoles ont fermé plus tôt. Les températures devaient chuter en début de soirée et des plaques de verglas pourraient se former.

Le mauvais temps devrait également atteindre la chaîne montagneuse des Appalaches, jusqu'en Caroline du Nord (sud-est). La neige est tombée mardi matin plus au sud en Géorgie, selon des images postées sur le compte Twitter de la chaîne météo.

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