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Ce hibou perché près du Capitole à Washington passionne les Américains: pourquoi est-il très rare de le voir là?

 
 

Depuis quelques jours, un hibou venu d'Arctique a choisi de se poser près du Capitole, à Washington. De nombreux Américains viennent l'observer.

La nuit est tombée à Washington, mais ils sont quelques dizaines de curieux à observer, jumelles ou téléobjectif en main, une apparition extraordinaire: un somptueux rapace venu de l'Arctique, perché tout près du Capitole américain. Le bruit court depuis quelques jours: un harfang des neiges est en ville. "Il est là!", s'exclame l'un des ornithologues amateurs du jour, et les trépieds galopent pour trouver un meilleur angle de vue.

"C'est génial", s'enthousiasme Meleia Rose, emmitouflée dans un large manteau. "J'observe les oiseaux depuis longtemps, et c'est la toute première fois que je vois un harfang des neiges! Je vais l'inscrire dans ma liste." L'observation des oiseaux ("bird watching") est une activité populaire aux Etats-Unis, et la présence depuis une semaine, au coeur de la capitale fédérale, de ce seigneur de la toundra constitue un événement pour les passionnés.

D'ici, "on peut voir le Capitole... C'est frappant, ce contraste entre la vie sauvage et la ville, particulièrement à Washington, avec tous ces monuments emblématiques", poursuit-elle, son compagnon Alex à ses côtés. Le couple s'est offert une baby-sitter pour la soirée afin de venir ici avec leur longue-vue.

Alertés par un réseau d'ornithologues

Comme nombre de curieux du soir, Meleia Rose a été alertée par eBird, un réseau alimenté par des ornithologues amateurs qui signalent la présence d'oiseaux rares à la communauté - 200 millions d'observations notées en 2021 dans le monde par 290.000 passionnés. Cette fois-ci, les photographes ne sont installés ni en forêt ni sur les rives d'un lac, mais entre l'imposante façade de la gare de Washington, Union Station, et un boulevard passant, sur ce terre-plein central peuplé de tentes de sans-abri et infesté de rats, proies de ce hibou des neiges.

Celui-ci est identifié, avec son plumage tacheté gris et blanc, comme une jeune femelle. Perchée du haut d'une statue comme en pleine toundra, elle balaie de ses yeux jaunes cerclés de blanc l'esplanade de la gare, à l'affût de tout rongeur qui pourrait finir dans ses griffes.

Parmi la foule de curieux, ces derniers jours devant Union Station, l'ambassadeur de Suisse aux Etats-Unis, Jacques Pitteloud, passionné d'ornithologie. "Voir le harfang des neiges dans un cadre aussi improbable était un plaisir très spécial", a déclaré le diplomate à l'AFP, qui avait "depuis longtemps" le harfang des neiges sur sa "liste".

"Des créatures d'un autre monde"

Avec leurs immenses ailes blanches, ces "oiseaux des neiges et des glaces" sont "comme des créatures d'un autre monde", s'émerveille Kevin McGowan, professeur au laboratoire d'ornithologie de l'université Cornell. Le harfang des neiges niche l'été dans les zones arctiques du cercle polaire et la plupart des individus migrent vers le sud pour passer l'hiver - mais s'arrêtent habituellement au niveau de la frontière Canada-Etats-Unis.

Sa présence dans une zone si méridionale, "c'est comme avoir un ours polaire dans son quartier", poursuit l'ornithologue.

"C'est un oiseau fascinant, encore plus pour les amateurs d'oiseaux dans la région de Washington, où sa présence est vraiment rare. C'est un sacré truc !", confirme à l'AFP Scott Weidensaul, co-responsable du projet SnowStorm, qui répertorie sa présence en Amérique du nord.

Hedwige ?

Dans sa doudoune noire, Edward Eder est en train de préparer son immense appareil photo pour ce "visiteur arctique". Déjà présent la veille, le retraité de 71 ans a remarqué que la communauté des observateurs d'oiseaux "a probablement grandi encore davantage durant la pandémie, parce que c'est un hobby où l'on peut maintenir la distanciation sociale, tracer son propre chemin..."

Avec leurs parents qui pointent le doigt vers la statue-perchoir, une poignée d'enfants tentent, eux aussi, d'apercevoir un oiseau qu'il ont peut-être vu dans Harry Potter: la "chouette" Hedwige, fidèle compagnon de l'apprenti sorcier, est un harfang des neiges.


 


 




 

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